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Neumáticos en desuso: girando hacia una economía circular

  • Un escenario complejo vive el reciclaje de neumáticos en Chile. Los empresarios del área concuerdan en que falta una valorización del producto y la Ley de Responsabilidad Extendida del Productor y Fomento al Reciclaje (REP), llega para fijar metas que conduzcan hacia la economía circular.

Por Josefa Zepeda

Seguramente has visto más de una vez neumáticos botados en las calles, y es que una vez usados pueden ser un dolor de cabeza ya que no se sabe que hacer con ellos. Anualmente se estima que se generan cerca de 140 mil toneladas de residuos de neumáticos, lo equivalente al volumen del cerro Santa Lucía.

De esas toneladas, cerca de un 17% se maneja de manera ambientalmente correcta. Los neumáticos están compuestos por más de 200 componentes, siendo el caucho el principal insumo para la fabricación de estos. Los neumáticos en desuso se convierten en objetos sumamente contaminantes cuando se desechan incorrectamente o los incendian, volviéndose nocivos para el medio ambiente y la salud humana.

Actualmente existen variadas opciones de reutilización del neumático, y una forma de reintegrarlo a la economía circular es a través del recauchaje. Este es un proceso en el que se reemplaza la banda exterior del neumático por una nueva, manteniendo su base. De esta forma se obtiene el mismo rendimiento, extendiendo la vida útil del neumático.

Daniel Rojas, gerente general de la Asociación de Recauchadores y Renovadores de Neumáticos de Chile (Arnec), explica que “si se logra un cuidado adecuado del neumático, fácilmente puede ser recauchado hasta cinco veces, eso significa que cinco neumáticos nuevos no estarían entrando al mercado”.

Arnec representa alrededor del 60% de la generación de neumáticos recauchados en el país. Para Rojas, la situación del recauchaje también es compleja, debido a la baja cantidad que se reutilizan, y comenta que aún hay mucho camino por recorrer. “A nivel mundial por cada neumático nuevo que entra, uno se recaucha. En el caso de Chile, por cada cinco neumáticos nuevos, uno se recaucha”, explica.

Dentro de los otros usos que se pueden obtener de los neumáticos, es usarlos como combustible, ya que produce la misma energía que el carbón, pero con un componente de carbono neutral de aproximadamente un 30%.

Otra opción, es producir gránulos de caucho que posteriormente servirán para asfaltar carreteras; hacer pistas o canchas deportivas; lomos; amortiguación en canchas de césped sintético, donde se utilizan casi 100 toneladas por cada una; pisos infantiles; protección de canales; o aislantes térmicos.

En el país existen distintos puntos donde llevar tus neumáticos usados, y en la Región Metropolitana hay más de 500 lugares habilitados que los reciben. En la página web Dónde Reciclo se pueden encontrar todos ellos para darles un tratamiento adecuado.

Ley REP y economía circular: es posible

Ley REP, llega a regular a las empresas productoras o importadoras bajo el alero de “el que contamina, paga”. Se espera que para el 2030, el 90% de los neumáticos en desuso se recicle o recupere.

José Browne, gerente general de la Cámara de la Industria del Neumático de Chile (CINC), cuenta que el estado actual del reciclaje de neumáticos es problemático ya que no existe en Chile un mercado que valorice la materia prima que se puede obtener de ellos. Comenta: “No es negocio recoger neumáticos y hacer algo con ellos, por eso están botados. El famoso concepto de economía circular, no circula solo, se necesita la Ley REP”.

Desde el 2023, las empresas importadoras de neumáticos deberán reciclar el 25% de ellos, y recolectar el 50%. Sin embargo, para que las metas se cumplan, las empresas importadoras deben generar un sistema de gestión colectivo que se encargue de la recolección de los neumáticos en desuso en todo el país.

El gerente general de CINC indica que ese proceso está atrasado, ya que el Ministerio de Medio Ambiente aún no establece las resoluciones, que debían estar en abril, del plan de gestión necesarias para que el sistema comience a operar. Por lo que cree que esos plazos deberán postergarse para ser cumplidos: “Pero con Ley REP soy positivo de que se van a lograr esas metas”, comenta Browne.

Generar compromiso para un futuro alentador

La Ley REP ayudará a crear una mayor demanda de tratamiento ambiental del neumático, generando así una valorización obligatoria de este. Si el mercado no logra financiar la recolección de neumáticos para reintegrarlos en la economía circular, lo deberá hacer el productor.

El gerente general de CINC, José Browne, explica que esto va a ayudar a crear conciencia, porque todos los costos van a parar al precio. “Eso evidentemente es un enorme incentivo para decir ‘oye, ojo que esto cuesta plata’ y tú tienes que hacerte responsable, porque el que contamina paga”.

Sin embargo, la Ley REP no se hace cargo de los neumáticos que hasta ahora han quedado en el medio ambiente. Además, una vez se recolecte el producto, habrá una sobreoferta de caucho, por lo que según Browne, es necesario que se empiece a pensar qué hacer con ese neumático molido: “Ahí es donde yo veo que está la clave, en la innovación para utilizar estas materias primas”.

En ese sentido, Daniel Rojas, gerente general de Arnec comenta que la ley va a cambiar las formas de operar los neumáticos, siendo la educación ambiental un elemento que va a cumplir un rol fundamental. “Vemos el futuro con buenos ojos, pero también con seriedad y compromiso”, finaliza.